新西兰前国足运动员蒂姆•布朗在结束足球生涯后,转而申请国际管理硕士课程,后打造了大受欢迎的鞋类品牌Allbirds,生产和销售舒适而且比传统皮鞋更环保的美利奴羊毛鞋,在新领域的尝试大获成功。

“来自新西兰这个拥有2700万头羊的国家,做羊毛鞋的想法跟其他很多想法一样,属于那类早就应该有人做、却从未落实的想法,”蒂姆•布朗(Tim Brown)表示。他在2013年第一次兜售了做羊毛运动鞋的想法,当时他在伦敦政治经济学院(LSE)攻读商科硕士学位。

现年37岁的布朗当时在西北大学(Northwestern University)凯洛格管理学院(Kellogg School of Management)读一个学期,以完成伦敦政治经济学院MBA课程的一门选修课。负责那门创业课的教授、前首席执行官卡特•卡斯特(Carter Cast),并不认为学员们会尝试开发这种超舒适、以可持续方式生产的鞋子。

“卡特把我叫到一边说:‘我不认为这是个好主意’,”布朗回忆称,“‘但不管是什么原因,你似乎是整个班上最愿意尝试并做成这件事的人。’”

卡斯特建议出售一些原型产品,所以在回到伦敦后,布朗在众筹网站Kickstarter上售卖1000双鞋。他在4天内就卖掉了这批鞋,并募集了12万美元,他将这笔钱用于产品研发。

就这样,布朗作为Allbirds的共同创始人和联席首席执行官,开启了他的第二职业生涯。如今Allbirds成了大受欢迎的鞋类品牌。他的创意——生产舒适、而且比传统皮鞋更环保的美利奴(merino,一种绵羊)羊毛鞋——在公司总部所在的旧金山的科技精英中赢得大批粉丝。Allbirds还在纽约和伦敦开设了门店。

在就读商学院前,布朗是职业足球运动员,曾为世界各地多家俱乐部效力,并为新西兰国家队效力8年。在2010年世界杯(World Cup)上,他被挑选为新西兰国家队副队长,随后遭遇肩膀骨折,无法参加世界杯比赛。

在那次挫败后,布朗决定结束足球生涯,转而申请了国际管理硕士课程。他选择伦敦政治经济学院是因为该校靠近舰队街(Fleet Street),历史上英国报业的大本营,他的父亲和祖父都曾在这里的出版社工作过。他希望商科教育能够补充他的本科专业(设计)。

他称,“我一直想重返校园,投入研究生级别的学习,攻读我在之前的大学生涯中回避的课程。”布朗承认,伦敦政治经济学院录取他有点“冒险”,该校要求他在开始正式课程前先上补习课,以提高他的微积分知识。

布朗承认,“我并不是明显会成为明星学生的那种人。”他补充称,回归全日制学习被证明是“非常高强度”的经历。

布朗的商科教育似乎带来了回报。得益于强劲的网络跟风潮流,2017年,在Allbirds创立两周年之际,公司的销量超过了100万双。去年10月,它获得了5000万美元融资,为在伦敦开设第二总部提供资金,在美国现有140名员工的基础上继续扩大规模。该公司尚未公布收入数据,但布朗表示,自2016年以来,该公司一直处于盈利状态。Allbirds得到了多家美国风司的支持,其中包括老虎环球基金(Tiger Global)和Maveron。

在Kickstarter完成众筹的一年后,布朗拉来了朋友的朋友乔伊•茨维林格(Joey Zwillinger)担任共同创始人。茨维林格曾在沃顿商学院攻读MBA,还是加州大学伯克利分校(University of California, Berkeley)的工程学专业毕业生,之前在生物技术公司Solazyme研究可持续服装布料。布朗称:“我们花了两天时间在旧金山的小山上闲逛,问了自己一些相当深层次的问题,比如彼此是否愿意合作,双方的能力是否互补。”

两人决定继续合作,布朗搬到了美国西海岸,与茨维林格一起创业,地点就在茨维林格的母亲在湾区(Bay Area)的房子。

6个月后,Allbirds在2015年8月正式成立,拥有4名员工,销售在韩国制造、使用意大利纺织厂纺成的新西兰羊毛纱。

当时Allbirds大部分的鞋在网上销售(现在也是这样),使得该公司得以打造出一个全球品牌。去年3月,Allbirds推出了第二条产品线:用桉树纤维制成的鞋子,比羊毛鞋更透气、更轻盈。两位创始人共同出任首席执行官,布朗负责产品设计和品牌定位,而茨维林格负责运营、技术和财务。

布朗在Allbirds位于伦敦考文特花园(Covent Garden)极简主义风格的门店内说着这些,似乎对公司三年经营的成就感到惊讶。

“在很长一段时间里,我一直想不通我为什么要这样做,”他说。他承认,他曾怀疑创业带给他的个人满意感能否比得上为国家队效力。

起初,当他苦苦寻觅合适的鞋样设计时,他的父亲会取笑他,称他为“羊毛鞋匠”。

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